La empresa que administra el Oleoducto de Crudos Pensados (OCP) construirá un nuevo bypass —un paso lateral temporal para transportar el crudo— por el avance de la erosión regresiva en la zona de Piedra Fina, en la provincia amazónica de Napo. El anuncio se hizo ayer, 5 de diciembre de 2021, un día después de que se intensificaron los problemas de la zona. 

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La erosión regresiva es un fenómeno que sucede en la parte alta de los ríos y puede provocar múltiples daños en los sectores aledaños, como deslizamientos de tierra que causan a su vez ruptura de carreteras. Desde principios de 2020, el río Quijos, en Napo, comenzó a atravesar un proceso de erosión regresiva que se ha ido extendiendo hasta llegar a la zona de Piedra Fina, donde amenaza la estabilidad de una carretera y a los oleoductos que pasan por esa zona. 

¿Qué está pasando con el OCP?

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El 4 de diciembre de 2021, OCP Ecuador y Petroecuador publicaron comunicados en sus cuentas de Twitter en los que dicen que “debido a la erosión regresiva del Río Quijos, fenómeno natural impredecible, la vía E-45 (Quito – Lago Agrio) se encuentra cerrada por trabajos preventivos”. OCP Ecuador dijo que hacen un monitoreo del sitio las 24 horas del día y que tienen un plan de drenaje de emergencia por si la situación lo amerita. 

El bypass será temporal. Según OCP Ecuador, tendrá 300 metros de largo y estiman que su construcción finalizará en 15 días. Además, la empresa dijo que “paralelamente se ejecutan trabajos de contención de la vía en conjunto con las entidades estatales involucradas en el sector”. 

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Según el comunicado del 4 de diciembre, estaban trabajando con los ministerios de Energía y Recursos Naturales No Renovables y el de Transporte y Obras Públicas para “mitigar cualquier afectación a los sistemas de transporte de hidrocarburos”. Es decir, para evitar que los oleoductos sufran daños como el de abril de 2020, cuando se rompieron y hubo un derrame que afectó a más de 105 comunidades indígenas. 

Otros pasos temporales del OCP

El anunciado ayer será el noveno bypass que se hace en el OCP en la zona del río Quijos. Roberto Grijalva, gerente de operaciones de la empresa que administra el oleoducto, dijo que la erosión regresiva “ha venido avanzando de manera impredecible hace más de un año”. Por eso, dijo, en ese tiempo han construido 8 pasos temporales, y 2 variantes definitivas del oleoducto. Hay una tercera variante que está en construcción. 

Petroecuador —que está a cargo del Sistema de Oleoducto Transecuatoriano (SOTE), otro de los oleoductos que transportan el crudo desde la Amazonía ecuatoriana hasta la Costa—todavía no ha confirmado si también construirá otro paso lateral para transportar el crudo. La empresa ya tomó esta medida en mayo de 2020 cuando construyó una variante del SOTE en Sucumbíos porque también tenía problemas por la erosión regresiva del Río Quijos. 

¿Qué es el OCP?

El Oleoducto de Crudos Pesados es el segundo sistema del Ecuador que transporta, almacena y despacha petróleo. El primero es el Sistema de Oleoductos Transecuatoriano (SOTE). El OCP empezó a operar el 14 de noviembre de 2003. Puede transportar mínimo 450 mil barriles fijos diarios y máximo 517 mil barriles desde la Amazonía hasta el terminal marítimo de OCP en la provincia costera de Esmeraldas.  

Tiene cuatro estaciones de bombeo llamadas Amazonas, Cayagama, Sardinas, Páramo. Cada una recibe el petróleo y lo pasa por un proceso de filtrado, luego el crudo es calentado para reducir su viscosidad —que produce resistencia para que el petróleo se mueva por la tubería—, luego el petróleo avanza hasta la siguiente estación de bombeo. 

¿Qué es la erosión regresiva?

Se da cuando el exterior de un río se pega mucho a la ladera, explicó en 2020 a GK el ingeniero civil experto en suelos, Juan Pablo Villacreces. Este fenómeno se detecta especialmente en las curvas de los ríos porque la velocidad del agua es mayor y arrastra más partículas del suelo. La base del talud se queda sin soporte y hay un hundimiento conocido como socavón. 

La socavación es un hundimiento profundo del suelo, causado por la humedad o la acumulación excesiva de agua que hace que el suelo se debilite y se hunda. En 2020, Michelle Montenegro, licenciada en Ciencias Ambientales y Ecodesarrollo, le dijo a GK que la erosión regresiva es un proceso natural. La socavación crea grietas que pueden provocar que las corrientes de agua se desvíen.

Eso pasó en febrero de 2020, cuando la cascada de San Rafael, la más alta del país, se secó por una implosión y un socavón que alteraron su cauce. Según las autoridades, pasó por el exceso de lluvias. Esta cascada —formada en las confluencias del río Quijos y el río Salado —en el límite entre las provincias amazónicas de Napo y Sucumbíos. 

Dos meses después, en abril de 2020, otro socavón en el sector produjo que se rompieran las tuberías del SOTE y OCP, interrumpiendo el flujo de crudo y causando un derrame. Los incidentes continuaron durante todo 2020 y en lo que va de este 2021. Se han roto carreteras, colapsado puentes y otros estragos causados por la erosión regresiva.

Una de las posibles causas de la erosión regresiva y de los socavones es que a 9 kilómetros de la cascada de San Rafael está la hidroeléctrica Coca Codo Sinclair, la más grande del Ecuador. Cuando se anunció su construcción, en 2010, grupos ecologistas se opusieron porque temían que redujera el caudal del río Coca y que la cascada se quedase sin agua. Exactamente lo que sucedió en febrero de 2020, aunque las autoridades insistieron en que fue por causas naturales, no por la hidroeléctrica. 

Todavía no se ha comprobado la relación entre la hidroeléctrica y los socavones. Pero Juan Pablo Villacreces dice que las represas cambian la velocidad del caudal y generan inestabilidad en los márgenes del río provocando hundimientos, como los de la zona de San Rafael. “Desde el punto de vista lógico, están relacionados”, dijo Villacreces. Sin embargo, dice que hace falta hacer estudios a profundidad. 

Susana Roa Chejín
(Ecuador, 1997) Periodista lojana y jefa de la redacción de GK. Cubre economía, sexualidad y derechos. Le interesan los temas de empleo, educación financiera y salud sexual y reproductiva.