Eduardo Mendúa Vargas tenía 40 años cuando fue asesinado en su chacra —como se conoce al huerto en kichwa—la tarde del 26 de febrero de 2023. Vivía con su esposa y seis hijos en Lago Agrio, en la comunidad Dureno, localizada a las orillas del río Aguarico, en la provincia fronteriza de Sucumbíos. 

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Mendúa, de nacionalidad Ai Kofán, era conocido a nivel nacional e internacional por su trabajo en la resistencia antipetrolera. Sucumbíos es la primera provincia amazónica donde llegó la explotación petrolera en los años 70. El líder era un rostro visible de la lucha por la defensa del territorio de los Ai Kofán. Fue nombrado presidente de la nacionalidad —una de las 11 nacionalidades indígenas amazónicas— en 2011, cuando tenía 29 años. 

El relator especial de Naciones Unidas sobre los derechos humanos de los pueblos indígenas, José Cali Tzay, lamentó la muerte de Eduardo Mendúa, quien también era dirigente de relaciones internacionales de la confederación de la Confederación de Nacionalidades Indígenas del Ecuador (Conaie).

El asesinato se confirmó la noche del 26 de febrero, en una transmisión en Facebook Live, cuando el presidente la Conaie, Leonidas Iza, dijo que fue con “disparos a quema ropa, tipo sicariato, en los exteriores de su vivienda”. 

Su trabajo en contra de las petroleras

Eduardo Mendúa y sus hijos

Eduardo Mendúa y sus hijos el 27 de diciembre de 2022. Fotografía de la cuenta de Facebook de Eduardo Mendúa.

Mendúa era conocido por estar al frente de las denuncias en contra de las empresas petroleras, más específicamente contra Petroecuador, que es una de las que opera en la zona. Concretamente el dirigente reclamaba por cómo la compañía había dividido la comunidad, y por la falta de consulta previa. 

El 12 de enero de 2023, Mendúa dijo, en la radio comunitaria La voz de la Confeniae, que “el gobierno nacional viene provocando a esta comunidad con intenciones de ingresar al territorio” y que “la gente que está en resistencia nunca fue consultada ni está de acuerdo con la explotación”. 

El mismo día, horas antes de la denuncia por la radio, según Mendúa,  hubo enfrentamientos en la comunidad de Dureno que dejaron dos heridos. En una cobertura de Radio Sucumbíos se puede ver a los heridos acostados en el piso esperando a la ambulancia, mientras Mendúa habla sobre su “rechazo a los actos de incitación y promoción de la violencia por parte del gobierno nacional”. 

En el mismo video, el dirigente pidió a la gobernadora de Sucumbíos Deysi Manzano que “respete nuestros derechos consuetudinarios, respete nuestros derechos colectivos y nuestra autodeterminación como pueblo”.  Los derechos colectivos y la autodeterminación están consagrados en la Constitución del Ecuador. 

El 12 de enero en la comunidad de Dureno, Mendúa fue muy determinante en señalar al gobierno de “asesinar a los pueblos por el interés de saquear el petróleo”. 

El 7 de julio de 2021, menos de dos meses después de su posesión, Guillermo Lasso expidió el decreto 95 que tenía el objetivo de duplicar la producción de petróleo del país hasta un millón de barriles diarios. El primero de julio de 2022, el Presidente derogó el decreto para cumplir con uno de los siete acuerdos que llegó con la Conaie para terminar el paro nacional que duró 18 días. 

En el mismo video de Radio Sucumbíos de enero de 2023 también habla Edwin Hernández, miembro de la comunidad de Dureno, quien dice que el conflicto con la petrolera está desde hace más de seis meses

También resaltó que luego del enfrentamiento del 12 de enero el “diálogo está cerrado con Petroecuador, no puede haber un diálogo cuando lo que ellos hacen es que nos vienen a matar”, y responsabilizó a la gobernación de Sucumbíos por lo sucedido. 

En un comunicado del 16 de enero, la Confederación de Nacionalidades Indígenas de la Amazonía Ecuatoriana (Confeniae) rechazó la “violación sistemática de derechos por la empresa Petroecuador que ha promovido la división de la comunidad Ai Kofán Dureno” y responsabilizan a la petrolera por lo ocurrido el 12 de enero “donde miembros de las Fuerzas Armadas y Policía ingresaron a la zona, ocasionando una fuerte confrontación entre los comuneros”.

En el pronunciamiento del 26 de febrero, Leonidas Iza dijo que “los territorios ya convivieron muchos años en procesos de explotación petrolera y recibieron migajas”. En 1972 se perforó el pozo Dureno 1, que está dentro de los territorios de la comunidad del mismo nombre. Este fue el tercer pozo petrolero en la Amazonía ecuatoriana, y más de 50 años después, esta provincia está entre las más pobres del Ecuador por el nivel de necesidades básicas insatisfechas, según el Instituto Nacional de Estadísticas y Censos (INEC). 

Iza también dijo que lo que “estaban buscando los compañeros”, en referencia a las comunidades Ai’Kofan, es que en la nueva apertura de un pozo petrolero “se garantice el derecho a la consulta previa, libre e informada como lo garantiza la constitución y la ley”.  

El asesinato de Eduardo Mendúa

Rueda de prensa ECU 911

Rueda de prensa por parte de Juan Zapata, ministro del Interior, Fausto Salinas, comandante General de la Policía y Fausto Olivo, director General de Investigación Policial en las instalaciones del ECU-911. Fotografía cortesía del Ministerio del Interior.

En una  rueda de prensa desde el ECU 9-1-1, el 27 de febrero de 2023, Juan Zapata, ministro del Interior, dijo que hicieron cuatro allanamientos en la comunidad Dureno y que aprehendieron a un hombre sólo identificado como David Q. C., quien fue reconocido por la familia de la víctima como la “persona que conducía la canoa después de cometerse el crimen”. 

El ministro confirmó que el defensor del territorio fue “asesinado alrededor de las cinco y cincuenta y dos de la tarde por el impacto de balas”. Zapata también dijo que un familiar cercano de la víctima contó que Eduardo Mendúa “habría recibido amenazas de otros dirigentes de la zona por discrepancias internas”, lo cual fue ratificado con cinco versiones dadas a la Fiscalía General del Estado, según el ministro Zapata. 

En los allanamientos en la comunidad Cofán Dureno, Zapata dijo que se encontraron escopetas calibre 22 y 26, cartuchos de distintos calibres, celulares y una embarcación con motor fuera de borda, que pertenece a la persona aprehendida. 

Pasadas las siete de la noche del 27 de febrero, la Fiscalía formuló cargos contra David Q. C. en calidad de coautor del delito y le dictó prisión preventiva. Según la Fiscalía, el Juez Multicompetente también aceptó “las medidas de protección solicitadas para la esposa de Eduardo Mendúa”.

En la rueda de prensa de la Conaie la noche del 26 de febrero, Iza dijo que desde abril del 2022 han presentado al gobierno nacional 13 comunicados de la Conaie frente al embate de la violencia que estaban suscitando en nuestro territorio”. Y responsabiliza directamente “a la empresa de Petroecuador y al gobierno nacional por la pérdida de nuestro compañero Eduardo Mendúa”. 

El asesinato se dio dos días después de la participación de Eduardo Mendúa en el Consejo Ampliado de la Conaie en la que anunciaron las resoluciones que incluyen, entre otras, movilizaciones permanentes y el quiebre definitivo del diálogo con el gobierno.  

Consejo Ampliado de la CONAIE

Anuncio de las resoluciones colectivas del Consejo Ampliado de la CONAIE. Fotografía de la cuenta de Facebook de Eduardo Mendúa.

Iza también dijo que el asesinato de Mendúa los deja con sospechas e incertidumbres: “este asesinato viene acompañado ya de estrategias anteriores” y mencionó el levantamiento de junio de 2022 que dejó a varios dirigentes indígenas criminalizados. 

El presidente de la Conaie finalizó diciendo que “si algo pasa a cualquiera de nuestros compañeros, miembros del consejo de gobierno, responsabilizamos a esta justicia y al gobierno nacional”.  

También llamó a la organización internacional de derechos humanos—no especificó a cuál organización se refiere— para precautelar la vida de los miembros del consejo e indicó que “10 miembros del consejo tienen amenazas”. Y que el 27 de febrero analizarán lo sucedido en términos “jurídicos y organizativos políticos”. 

El 15 de noviembre de 2023, nueve meses después del asesinato de Mendúa, la Fiscalía sentenció a 13 años de privación de libertad a David Benito Q. C como complice del asesinato del líder Ai Kofán. La sentencia ocurrió en Lago Agrio, Sucumbios. Según la Fiscalía, el acusado también deberá pagar “una reparación integral de 30 mil dólares a la familia de la víctima”.

Según el comunicado, la Fiscalía de Sucumbíos demostró ante el Tribunal de Garantías Penales de esa provincia “que el procesado ayudó al sicario y al coautor del asesinato a salir del lugar de los hechos”. Mendúa “cosechaba racimos de oritos junto con su esposa cuando recibió once disparos”, dice el comunicado.

Luego del crimen los autores escaparon por “los caminos que conectan a las casas de la comunidad y muchas personas los vieron”, dice la Fiscalía. Estas personas fueron “testigos en la audiencia de juzgamiento”. En la audiencia también presentaron testimonios de los peritos hicieron “informes antropológicos, investigativos, de entorno social, autopsia, reconstrucción de hechos, entre otros”.

Según el comunicado de la Fiscalía, Mendúa fue asesinado por oponerse fuertemente a la explotación petrolera en su territorio. La Fiscalía dijo que una empresa petrolera “firmó con uno de los cinco líderes de las comunidades de la Nacionalidad Cofán, Silverio S., un acuerdo para la explotación hidrocarburífera en el territorio ancestral”.

El acuerdo, según el comunicado, habría consistido en la entrega, como indemnización, de 300 mil dólares “que la petrolera transfirió a la cuenta personal de Silverio” y 5 millones de dólares en obras para el territorio.

Sin embargo, como no ocurrió la extracción petrolera, esto no sucedió. Silverio habría firmado el acuerdo “a nombre de toda la Nacionalidad, sin que existiera un consenso o delegación para que lo hiciera”, dice el comunicado de la Fiscalía. El hombre tampoco habría repartido el dinero “como había ofrecido: 1.500 dólares a cada familia de la comunidad y 500 dólares a cada joven”.

Como consecuencia de esto hubo varios enfrentamientos en el territorio. El más fuerte ocurrió el 12 de enero de 2023, dejó varias personas heridas, incluyendo a la hermana de Silverio, según la Fiscalía. En el comunicado dice que Mendúa “opuso mayor resistencia al acuerdo y con el que existió enfrentamiento directo”.

Según la Fiscalía, bajo este contexto, se habría empezado a planificar el asesinato de Mendúa “entre Silverio Amado C. L., su hermano Eliseo Arístide C. L., David Benito Q. C. (ahora sentenciado) y el ejecutor”. Tres de ellos “permanecen prófugos de la justicia”, según el comunicado.

Reacciones ante su muerte 

En las últimas horas varias organizaciones y personas se han pronunciado ante el asesinato de Mendúa. 

Guillermo Lasso lo hizo la noche del 27 de febrero: “el Gobierno del Ecuador se solidariza con la familia de Eduardo Mendúa y con la Conaie”. También mencionó que el crimen no quedará en la impunidad e indicó que “hemos dispuesto se realicen todas las acciones investigativas para encontrar a los responsables y llevarlos ante la justicia”.

El 27 de febrero de 2023, el nombre de Eduardo Mendúa era trending topic en Twitter. }

Luego de la sentencia, del 15 de noviembre de 2023, a uno de los complices de asesinato del líder indígena, la Conaie publicó un comunicado en su cuenta de X (antes Twitter). El comunicado dice que “dirigentes del Consejo de Gobierno de la CONAIE, asistieron a la audiencia, dando el respaldo a la familia y comunidad” y explican lo que sucedió. 

Emilia Paz Y Mino 150x150
Emilia Paz y Miño
Periodista y fotógrafa. Cubre temas de medio ambiente. También le interesan temas de género y derechos humanos.
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