Tras 10 días desaparecida, María Belén Bernal fue encontrada sin vida. El cuerpo de Bernal fue encontrado la mañana del 21 de septiembre de 2022, en el cerro Casitagua, detrás de la Escuela Superior de Policia, al norte de Quito. Un día después, la autopsia determinó que la causa de su muerte fue por estrangulamiento y asfixia.

La mañana del 22 de septiembre, Jesús Cedeño, abogado de la familia de María Belén Bernal, confirmó que el cuerpo de la mujer ya fue retirado de la morgue por su madre, Elizabeth Otavalo.

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La muerte de Bernal fue confirmada por el presidente Guillermo Lasso en su cuenta de Twitter, horas después de que la Fiscalía anunciara que había encontrado restos óseos en Casitagua. Lasso escribió que “con profundo dolor e indignación lamento informar que María Belén fue encontrada”. 

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También aseguró que “su femicidio no quedará impune y todos los responsables serán sometidos a la ley”. El femicidio de Bernal se suma a los más de 200 que ha habido en los últimos 9 meses en Ecuador, según la Alianza para el Mapeo de Femicidios en Ecuador.

Patricio Carrillo, ministro del Interior, también confirmó la muerte de Bernal. En su cuenta de Twitter, Carrillo dijo que lamentaba “profundamente su muerte”, y al igual que Lasso, dijo que este femicidio no quedará en la impunidad. También aseguró que encontrarían a Germán Cáceres, esposo de Bernal y principal sospechoso de su desaparición, ahora femicidio. 

Además, en el tuit, Carrillo pidió perdón y dijo que le “ofrezco una disculpa a Elizabeth Otavalo y a su nieto”. 

Finalmente, la Policía también emitió un comunicado. En él la institución dice que el femicidio de María Belén Bernal es un “crimen que nos duele y nos avergüenza a todos; es inaceptable que un policía haya privado la vida de otra persona”. 

La Policía dijo también “que no vamos a descansar hasta poner a su asesino ante la justicia”. 

Tras el anuncio de las autoridades, Elizabeth Otavalo, mamá de María Belén Bernal le exigió justicia al presidente Lasso. En una respuesta en Twitter, Otavalo recalca que el crimen ocurrió dentro de la Escuela Superior de la Policía en manos de un “policía que está prófugo”. 

Otavalo también pidió a las universidades que apoyen en los exámenes médico legales. “Necesito saber la verdad”, escribió.

¿Cómo la encontraron?

La mañana del 21 de septiembre, la Fiscalía anunció que mientras buscaba a María Belén Bernal, en el cerro Casitagua, encontró restos óseos. El cerro Casitagua, en el sector de Pomasqui, está a 30 minutos de distancia de la Escuela Superior de la Policía, donde se vio a Bernal con vida por última vez el 11 de septiembre.

La Fiscalía dijo que haría las pericias correspondientes para determinar a quién pertenecían los restos. Horas después, el presidente Guillermo Lasso confirmó que aquellos restos óseos que se encontraron en Casitagua, envueltos en una cobija, eran los de Bernal. 

En una rueda de prensa, la tarde del 21 de septiembre, el Ministro del Interior, Patricio Carrillo, dijo que existe un “99,9 % de probabilidad que el cadáver encontrado” corresponde a María Belén Bernal.  

Carrillo dijo que el cuerpo estaba en un avanzado estado de descomposición y que falta comprobar “algunos temas que ya pasan por medicina legal”. Sin embargo explicó que por ahora, se logró identificar el cuerpo como el de Bernal por un tatuaje y por la ropa que llevaba. Carrillo dijo que el tatuaje fue identificado por un familiar cercano de María Belén Bernal. En su cuenta de Twitter, la Fiscalía dijo que el cuerpo fue identificado por la madre, Elizabeth Otavalo.

La Fiscalía explicó que aunque la identificación es preliminar, la institución “continuará con el protocolo correspondiente […] para reconfirmar la identidad del cadáver y las causas del deceso”. 

El Ministro del Interior también aseguró que “continuamos en la localización de [Germán] Cáceres, no vamos a descansar hasta encontrar al responsable de este doloroso acto”, dijo Carrillo. 

Además, Carrillo dijo que se pedirá a la Fiscalía la “vinculación en este proceso de todos los que se encuentran en sumario administrativo”  —luego precisó que eran 12 personas— y que se dicte prisión preventiva contra ellos. Carrillo dijo que esto se debe hacer porque cometieron infracciones “por omisión” y que eso implica que también tienen un nivel de responsabilidad. 

“Vamos a rendir cuentas y sabremos tomar las acciones que correspondan para que estos hechos no se repitan nuevamente”, dijo Carrillo en la rueda de prensa. 

Muerte por estrangulamiento y asfixia

El 22 de septiembre, en una entrevista en el programa Vis a Vis, el comandante Fausto Salinas dijo que en la autopsia se determinó que María Belén Bernal murió por estrangulamiento y asfixia. “Sabemos que sucedió un hecho en el dormitorio y eso derivó a que él busque una coartada para deshacerse de la culpabilidad”. 

Además, Salinas dijo que las unidades de búsqueda lograron encontrar el cuerpo de Bernal porque entre las estrategias se estableció una sala de crisis donde se hicieron mapas de ubicación de puntos por descarte, acorde a los movimientos de Germán Cáceres. “Empezamos con una primera salida que hizo, de aproximadamente 40 minutos de desplazamiento, y cerramos el círculo [periférico]de 40 minutos hacia donde él se pudo haber desplazado”, dijo Salinas.

Salinas aseguró que con el paso de los días y al tener más evidencias sobre el caso se conoció que Cáceres había realizado una segunda salida que habría durado aproximadamente dos horas. Y esta fue la ruta donde se identificó el área de búsqueda y fue delimitada a un área más pequeña de búsqueda. El comandante, aclaró que, en la primera salida, Cáceres habría salido de la Escuela de Policía, ubicada en Pomasqui, para encontrar un lugar donde dejar el cuerpo de María Belén Bernal. Mientras que en el segundo fue el momento donde terminó de cometer su crimen.

Salinas aclaró que la búsqueda se demoró porque Cáceres “tiene una mente maquiavélica”, porque a lo largo del proceso él creó coartadas para esconderse y estar con el más bajo perfil porque sabía que cometió un delito y esperaba no ser detectado.  Salinas explica que entre los hechos que más sorprende es que en su denuncia dijo que su esposa desapareció en Guápulo y por eso una de las búsquedas se hizo en esta zona. 

El comandante también aseguró que el “caso es muy sólido y fuerte” porque existen todos los indicios y se puede hablar de una responsabilidad directa de Cáceres.

Por otro lado, Elizabeth Otavalo, madre de María Belén Bernal, anunció en su cuenta de Twitter que se realizará una capilla ardiente con el cuerpo de su hija. Esta será en el Teatro Universitario de la Universidad Central del Ecuador, a partir de las 11:00 del 22 de septiembre de 2022.

La desaparición de Bernal

La abogada quiteña María Belén Bernal Otavalo, de 34 años, desapareció el 11 de septiembre de 2022. Fue vista por última vez la madrugada de ese día en la Escuela Superior de Policía, en la avenida Manuel Córdova Galarza, al norte de Quito. En esa institución trabajaba Germán Cáceres, el esposo de Bernal, como instructor de cadetes. Cáceres es el principal sospechoso de su desaparición. 

El 12 de septiembre, Germán Cáceres llamó a Elizabeth Otavalo, madre de Bernal, para preguntarle si estaba con María Belén. Otavalo no sabía nada de su hija desde la mañana del 10 de septiembre. Un día después de esa llamada Cáceres fue detenido para que rindiera su versión. 

El esposo de Bernal le dijo a la Fiscalía que salió con ella de la Escuela Superior de la Policía en su auto y la dejó en la avenida Simón Bolívar. Según Cáceres, allí ella iba a tomar un taxi.

Después de rendir su versión, Cáceres fue puesto en libertad y desde entonces está prófugo. El Ministerio del Interior ofrecía una recompensa de hasta 20 mil dólares por información para dar con su paradero. 

La investigación del caso

El 13 de septiembre, después de que Germán Cáceres rindiera su versión, la Fiscalía abrió la fase de investigación previa del caso. Investigaba el presunto delito de desaparición involuntaria. 

Por orden del ministro del Interior, Patricio Carrillo, desde el 15 de septiembre —cuatro días después de la desaparición— se suspendieron las actividades en la Escuela Superior de la Policía para que se haga “una búsqueda exhaustiva” de María Belén Bernal en el lugar.

Fausto Salinas, Comandante General de la Policía Nacional, confirmó que dentro de las instalaciones de la Escuela se encontraron la cartera y una chancleta de Bernal y que “están en la cadena de custodia y que serán puestos a órdenes de la Fiscalía para que incremente la claridad de la investigación”.

En un video y en una serie de tuits, la fiscal general, Diana Salazar, dejó en claro que la búsqueda que realiza la Policía Nacional en la Escuela Superior de la Policía no es un proceso en el que la Fiscalía participe. “Debe cumplirse con protocolos para garantizar las pruebas. ¡Cuidado vayan a manipular cualquier indicio!”, advirtió la Fiscal. 

Elizabeth Otavalo y su abogado, Galo Quiñónez, dieron una rueda de prensa el 15 de septiembre de 2022 en los exteriores de la Fiscalía de Pichincha. Ahí los dos rechazaron la actuación de la Policía. 

Un día después, el 16 de septiembre se hizo la primera detención del caso. 

Una primera detención

La Fiscalía confirmó que allanó el área del pelotón femenino de la Escuela Superior de Policía y detuvo a la cadete que solo identificó como Joselyn Brigitte S.P. 

En su primera versión, la cadete Joselyn Brigitte S.P. dijo que su cuarto estaba junto a la de Germán Cáceres y que según ella se escucharon gritos y golpes y después “un silencio rotundo”. Al día siguiente, la Fiscalía le formuló cargos por su participación en el presunto delito de desaparición involuntaria y un juez le dictó prisión preventiva

El Código Orgánico Integral Penal (Coip) dice que este delito consiste en retener a una persona en contra de su voluntad y negar información sobre su paradero. Se sanciona con 7 a 10 años de prisión.  

En la audiencia de formulación de cargos del 17 de septiembre de 2022, el fiscal García también dijo que el informe de reconocimiento de la habitación de Germán Cáceres concluye que es “una escena cerrada y manipulada”. 

Otro de los documentos citados por el fiscal fue el informe técnico pericial que se hizo al carro que usó Cáceres para salir de la Escuela de la Policía. Ese informe incluye un resultado positivo de luminol, un compuesto utilizado para identificar la presencia de sangre en superficies. 

La búsqueda de Bernal

La búsqueda de Bernal continuó durante varios días a cargo de la Fiscalía. Hubo varias búsquedas en varios puntos de la ciudad. En el norte, hubo jornadas de búsquedas en el cerro Pucará, en San Antonio de Pichincha, la Mitad del Mundo, Nanegalito, Calacalí y Gualo. 

También hubo otra búsquedas en la quebrada de Guápulo y otra en el cerro Casitagua que empezó el 20 de septiembre. Ese día, no se encontró nada. Sin embargo, al día siguiente, el 21 de septiembre, cuando se cumplían 10 días de la desaparición de Bernal, se encontraron restos óseos en Casitagua. 

Horas después de que los restos fueran encontrados, el presidente Guillermo Lasso confirmó que correspondían a María Belén Bernal. 

Germán Cáceres, principal sospechoso, continúa desaparecido. 

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Liz Briceño y Doménica Montaño
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