Cada 31 de octubre se celebra la que quizá es la última de las fiestas paganas: Halloween. En la actualidad, Halloween es sinónimo de disfraces, fiestas y caramelos. Sin embargo, su origen data desde hace aproximadamente dos mil años y está estrechamente ligado a la época de cosechas y la creencia de que los muertos visitaban la tierra de los vivos. Aquí te explicamos el origen de Halloween y cómo ha evolucionado desde entonces. 

Última Actualización: 30 octubre, 2022
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Samhain, el festival celta de la cosecha

Los orígenes de Halloween se remontan al festival celta de Samhain, que marcaba el final del verano y la cosecha y el comienzo del invierno. Además, era el día en el que se terminaba el año celta, el 1 de noviembre. Los celtas vivieron entre el siglo VIII y el I antes de Cristo en lo que en la actualidad es Irlanda, el Reino Unido y el Norte de Francia. 

Para los celtas, el oscuro y frío invierno era una época que se asociaba con la muerte humana. Los celtas creían que en la noche anterior al año nuevo el límite entre el mundo de los vivos y el de los muertos se volvía borroso. Por eso, la noche del 31 de octubre se celebraba Samhain, cuando se creía que los fantasmas de los muertos regresaban a la tierra. 

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Los celtas creían que ese día los espíritus que venían del más allá causaban problemas y dañaban las cosechas. Además, decían que su presencia facilitaba que los druidas —los sacerdotes celtas— pudieran hacer predicciones sobre el futuro. Especialmente sobre temas relacionados al matrimonio, la salud y la muerte.  

Para conmemorar el festival, los druidas construían hogueras enormes que consideraban sagradas en las que la gente se reunía para quemar cosechas y animales como sacrificio a las deidades celtas. En esa celebración, los celtas se disfrazaban utilizando cabezas y pieles de los animales. Lo hacían para evitar que los fantasmas los reconozcan y les hagan daño.  

niños disfrazados por Halloween

Niños disfrazados por Halloween, otra de las tradiciones actuales de esta fiesta. Fotografía tomada de Pexels.

La influencia romana

Para el año 43 después de Cristo, el Imperio Romano había conquistado la mayoría de los territorios celtas. En los 400 años que los romanos gobernaron tierras celtas se combinó la celebración celta del Samhain con otras dos fiestas de origen romano. 

La primera fue Feralia, que era un día a finales de octubre en el que los romanos conmemoraban a sus muertos. El segundo era un día para honrar a Pomona, la diosa romana de las frutas y los árboles. 

Ya que el signo de Pomona era la manzana y esta fruta se incorporó en las celebraciones de Samhain, los historiadores creen que esto dio origen a la tradición de pescar manzanas con la boca que se practica actualmente en algunos países anglosajones durante los festejos por Halloween. El juego consiste en atrapar una de las manzanas que están dentro de un balde con agua, solo con la boca, sin usar las manos

Sin embargo, esta práctica tiene más significados.. El juego también servía como una forma de adivinar la fortuna. Por ejemplo, si lograbas atrapar una manzana en el primer intento significaba que ibas a tener suerte en el amor. 

El Día de Todos los Santos y el Día de los Muertos

Aunque su origen es pagano, a lo largo de la historia, el origen de Halloween como lo conocemos en la actualidad ha estado ligado a celebraciones religiosas. 

El 13 de mayo del año 609 después de Cristo el Papa Bonifacio IV dedicó el Panteón de Roma en honor a todos los mártires cristianos y estableció el Día de Todos los Mártires como una de las fiestas de la iglesia católica occidental. Cientos de años después, a mediados del siglo VIII el Papa Gregorio III decidió ampliar esta celebración para incluir a todos los santos y los mártires y pasó la celebración del 13 de mayo al 1 de noviembre. 

En el siglo IX la influencia del cristianismo se expandió y llegó a las tierras celtas. Ahí se mezcló con los ritos antiguos y suplantó otros. En el año 1.000 después de Cristo la iglesia estableció el 2 de noviembre como el Día de los Difuntos. Se cree que la iglesia estaba intentando reemplazar el festival celta de Samhain con un feriado relacionado al cristianismo. 

En esa época, el Día de los Difuntos se celebraba de forma similar a Samhain: con hogueras, desfiles y disfraces. Solo que en esta fiesta los disfraces eran de santos, ángeles y demonios. 

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Al Día de Todos los Santos, que era el 1 de noviembre, también se lo conocía como All-hallows en el inglés de la época. A la noche anterior, el 31 de octubre, se la comenzó a llamar All-hallows eve, haciendo referencia a la víspera del Día de Todos los Santos. La frase All-hallows eve eventualmente se transformó en la palabra Halloween. 

Halloween en América 

La celebración de Halloween llegó al continente americano por las colonias británicas. Sin embargo, la celebración de esta festividad era limitada en las colonias por los rígidos sistemas de creencias que se tenían en esos territorios de Nueva Inglaterra. Halloween fue más común en las colonias del sur. 

Conforme se fueron mezclando las costumbres de los indígenas americanos y los británicos, surgió una nueva versión de Halloween. Las primeras celebraciones incluyeron las llamadas “fiestas de juego” que eran eventos para celebrar la cosecha. Ahí los vecinos se contaban historias sobre los muertos y fantasmas, se leían las fortunas, cantaban y bailaban. Sin embargo, la fiesta de Halloween todavía no celebraba en todo el territorio estadounidense.

En la segunda mitad del siglo XIX, a Estados Unidos llegaron millones de irlandeses huyendo de la crisis de hambruna en su país. Esa migración fue uno de los factores que ayudó a popularizar la celebración de Halloween a nivel nacional en Estados Unidos. 

Actualmente, Halloween es una de las fiestas más importantes en Estados Unidos. No solo a nivel cultural sino también a nivel económico. En 2021, los consumidores gastaron 10,1 mil millones de dólares en la festividad. La revista económica Forbes estima que en 2022 esa cifra suba a 10,6 mil millones de dólares. 

dulce o truco

Niños disfrazados para participar de la tradición de dulce o truco. Fotografía tomada de Pexels.

El origen de las tradiciones de Halloween

A lo largo de los más de dos mil años de historia de Halloween, la festividad ha ido acumulando varias tradiciones que han evolucionado y se han adaptado. Entre las principales está que los niños pidan caramelos de puerta a puerta —conocido como trick or treating, o dulce o truco, tallar calabazas o usar disfraces. 

¿Dulce o truco?

Hay un debate sobre el origen del trick or treating. Generalmente se manejan tres teorías. La primera es que durante Samhain los celtas dejaban comida fuera de sus casas para calmar a los espíritus que llegaban a la tierra esa noche. Con el tiempo, dice la teoría, las personas comenzaron a disfrazarse de los espíritus y pedían ofrendas similares de comida o bebida. 

La segunda teoría dice que la tradición de pedir dulces en Halloween se origina en Escocia en la Edad Media cuando los niños y los adultos pobres pedían comida y dinero de casa en casa a cambio de oraciones por los muertos en el Día de los Difuntos. Con el tiempo, dice esta teoría, se cambiaron las oraciones a cambio de canciones, chistes y “otros trucos”. 

La tercera teoría dice que el dulce o truco viene del belsnickeling una tradición navideña germano estadounidense en la que los niños se disfrazaban y luego les pedían a sus vecinos que adivinen la inspiración detrás del atuendo. Los niños eran recompensados con caramelos si nadie podía adivinar de qué era su disfrazar. 

Las calabazas

La tradición de tallar calabazas en Halloween se originó en Irlanda usando nabos en vez de calabazas. Se cree que se basa en una leyenda sobre un hombre llamado Jack “el tacaño” que atrapó varias veces al Diablo y lo dejó ir con la condición de que él, Jack, nunca fuera al infierno. Cuando Jack murió, se dio cuenta de que el cielo no quería su alma. Así que se quedó vagando por la tierra como un fantasma por toda la eternidad. 

Para que Jack ilumine su camino, el Diablo le dio a Jack un trozo de carbón dentro de un nabo tallado. Después, los irlandeses comenzaron a tallar caras en sus nabos y a iluminarlos para ahuyentar a los malos espíritus. Con el tiempo se cambió a calabazas que son conocidas como Jack-o’-lantern, en honor a Jack “el tacaño”. 

tallar calabazas

La traición de tallar calabazas en Halloween se originó de la leyenda sobre Jack «el tacaño». Fotografía tomada de Pexels.

Los disfraces

El origen de esta tradición es más claro. En Samhain los celtas usaban disfraces para que los espíritus que llegaban a la tierra esa noche no los identificaran y los dejaran en paz. Los celtas usaban cabezas y pieles de animales para ocultar su identidad. Además, creían que así obtenían la fuerza del animal del que iban disfrazados. 

¿Cómo se celebra alrededor del mundo?

Las celebraciones modernas de Halloween con disfraces, fiestas y niños saliendo a pedir caramelos se han esparcido a otros países. La festividad es muy popular en Irlanda, Canadá, Inglaterra, México, Suecia, Austria, Alemania, entre otros. En Ecuador también se planifican algunas actividades para celebrar Halloween. Aquí puedes ver algunas ideas para celebrar con los niños. 

Aunque Halloween es cada vez más popular alrededor del mundo, cada país lo vive de forma diferente. Estas son algunas de las formas en las que se celebra Halloween y otras festividades relacionadas alrededor del mundo. 

En México hay fiestas de disfraces y los niños salen a pedir dulces. Sin embargo, es opacado por otra celebración: la del Día de los Muertos, que es entre el 1 y 2 de noviembre. En México la celebración de difuntos es una de las más importantes del año.

La creencia popular dice que el 1 y 2 de noviembre los muertos regresan a visitar a sus familia y amigos. Su visita se celebra con sus comidas y bebidas favoritas. La Organización de las Naciones Unidas (ONU) dice que se hacen altares con papel picado de colores, velas, calaveras de azúcar y otros objetos que eran valiosos para el difunto.

Además, se hace el desfile de las “catrinas”, que representan a la muerte y se hacen ofrendas a los muertos en las casas de cada familia. Es un festejo alegre, lleno de música y color.

En algunas comunidades indígenas del país, dice la ONU, las celebraciones se hacen en los cementerios. Ahí se decoran las tumbas y se hacen altares sobre las lápidas. Incluso, en algunos casos se limpian los huesos de las personas que están ahí enterradas.

Día de los Muertos

Parte de las celebraciones del Día de los Muertos en México. Fotografía tomada de Pexels.

En Italia también Halloween puede ser opacado por otra festividad: el 1 de noviembre los italianos celebran Ognissanti o a todos los santos con un festival religioso. Las celebraciones varían según la región. En Sicilia, los muertos les llevan regalos a los niños que se portan bien. En Cerdeña, los niños van de puerta a puerta para pedir ofrendas para los difuntos. En Roma, las personas van a comer cerca de las tumbas de sus seres queridos. En Abruzzo y Trentino se fabrican faroles con velas en las calabazas. 

En Japón, Halloween es una celebración incorporada recientemente. Pedir caramelos puerta a puerta no es tan común en Japón porque tienen otras festividades dedicadas a celebrar a los muertos. Uno de esos es Obon, un evento budista para conmemorar a los antepasados en el que se cree que los espíritus de los muertos regresan temporalmente para visitar a sus familiares. Sin embargo, en Japón los disfraces y las fiestas en Halloween son muy populares.

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Susana Roa Chejín
(Ecuador, 1997) Periodista lojana y jefa de la redacción de GK. Cubre economía, sexualidad y derechos. Le interesan los temas de empleo, educación financiera y salud sexual y reproductiva.
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