Poleth Mendes es la primera persona ecuatoriana en ganar una medalla de oro en unos Juegos Paralímpicos. Hoy, 29 de agosto de 2021, Mendez ganó el oro y obtuvo un récord mundial y paralímpico en la disciplina de impulso de bala en los Juegos Paralímpicos de Tokio 2020. Además, su hermana Anaís Méndez ganó la medalla de bronce en la misma disciplina y la acompañó en el podio. 

Las dos hermanas viven con una discapacidad intelectual. El Ministerio del Deporte dice que hubo un error del Registro Civil al inscribirlas cuando nacieron y por eso sus apellidos se escriben de forma diferente.

Poleth Méndes tiene 25 años. Según su Facebook personal, nació en Carpuela, un pequeño pueblo afroecuatoriano de la provincia andina de Imbabura que se dedica principalmente a la elaboración de tradicionales máscaras de arcilla y a la agricultura.  Sin embargo, la Federación Deportiva del Carchi dice que las deportistas pertenecen a sus registros porque residen en la comunidad de Tumbatú, en el cantón Bolivar, que está a 8 minutos de Carpuela. En cambio, en las fichas registradas en el Ministerio del Deporte —con información revisada por los técnicos de la institución— dice que ambas nacieron en Ibarra, en la provincia de Imbabura.

Carpuela y Tumbatú son comunidades del Valle del Chota, área donde hace más de tres siglos se asentó una comunidad de personas afrodescendientes que fueron llevadas como esclavos para trabajar en fincas de la zona. El Valle y sus comunidades son una de las zonas más pobres del Ecuador, que ha sufrido un abandono histórico y sistemático —aún así, su producción de grandes deportistas de alto rendimiento ha caracterizado también a la zona.

En los Juegos Paralímpicos de Río de Janeiro 2016, Méndes logró un diploma paralímpico al quedar en quinto lugar. Hoy, logró el oro con 4 lanzamientos de 12,75; 13,14; 13,89 y uno histórico de 14,39 metros, con el que estableció un récord mundial y paralímpico en esta disciplina. 

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Tras su victoria, las dos hermanas —con los colores de la bandera ecuatoriana trenzados en su oscuro cabello rizado— se abrazaron entre lágrimas de júbilo, ante los gritos y vítores del público. “Es muy importante, pero no lo puedo creer. Es algo que no puedo explicar, estoy muy feliz”, dijo Mendes después de ganar, según una publicación en las redes sociales oficiales de los Juegos Paralímpicos de Tokio 2020. 

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Otros triunfos deportivos

Poleth Méndez Mendes fue vicecampeona mundial por impulso de bala en el Campeonato Mundial de Paratletismo de Londres 2017. Ganó una medalla de oro en el Gran Prix de Paratletismo Polonia 2019 y otra en el Abierto Nacional de Paratletismo de Cali 2020 por la misma disciplina. Además, en 2019 fue la campeona panamericana por impulso de bala en el campeonato de Lima. 

A principios de este año, ganó la medalla de plata en el 7mo Abierto Mexicano para Atletismo Nuevo León. En esa misma competencia, su hermana Anaís ganó el oro por impulso de bala. 

Según un video publicado en sus redes sociales en marzo de 2019, su madre fue quien impulsó a Mendes a practicar deporte “para mejorar mi calidad de vida” y por eso es la persona a quien ella más admira. 

Las hermanas son parte de la delegación de 8 deportistas ecuatorianos que están participando en los Juegos Paralímpicos de Tokio. Además, pertenecen al Plan de Alto Rendimiento del Ministerio de Deporte.