Es un día de verano en lo alto de las montañas de esta ciudad, la más grande de Kazajistán, y el glaciar de Tuyuksu se está derritiendo a un ritmo vertiginoso. Los riachuelos descienden por el delgado borde del glaciar.

Maria Shahgedanova, glacióloga de la Universidad de Reading en Inglaterra, ha venido aquí a revisar el Tuyuksu, como lo ha hecho durante dos décadas. El Tuyuksu es uno de los glaciares que han sido analizados durante más tiempo en el mundo, por lo que sus transformaciones ayudan a medir cómo el cambio climático está afectando al hielo de todo el planeta.

La situación es especialmente urgente en Asia central, donde los glaciares que se derriten a gran velocidad implican que a la gente le queda menos tiempo, quizá solo un par de décadas, para prepararse ante la eventualidad de que se reduzcan los suministros de agua potable y de cultivos.

deshielo por calentamiento global

Desde hace dos décadas, expertos han medido el glaciar Tuyuksu en Kazajistán se está derritiendo rápido. Los resultados no son alentadores. Fotografía de Ben C. Solomon para el New York Times.

Hacia finales de la temporada de deshielo de verano de 2017, el equipo liderado por Shahgedanova marcó líneas en una serie de estacas para ver hasta dónde alcanzaba el hielo, tal como los investigadores han hecho desde hace décadas. En la visita de un año después, Shahgedanova y Nikolay Kasatkin, parte del equipo, de inmediato notaron que había más madera visible que la última vez. Partes del Tuyuksu medían hasta 0,9 metros menos y aún faltaban algunos meses para que terminara la temporada de deshielo.

PUBLICIDAD

Los glaciares están formados por la nieve de hace siglos que se ha comprimido a lo largo del tiempo y se ha convertido en ríos de hielo con un flujo lento. En la cordillera Tian Shan, los glaciares son de hasta 300 metros de grosor y en otras partes son un poco más gruesos. No son estáticos pues acumulan nieve en el invierno y pierden hielo cuando se derriten durante el verano.

No obstante, en un clima cálido el derretimiento excede la acumulación y da como resultado una pérdida neta de hielo. Eso está ocurriendo en Kazajistán —el Tuyuksu se ha retraído en más de 800 metros desde 1960— y en todo el mundo.

§

Los casi 150 mil glaciares del mundo, sin incluir las grandes láminas de hielo de Groenlandia y la Antártida, cubren alrededor de 518 mil kilómetros cuadrados de la superficie de la Tierra. Durante las últimas cuatro décadas, en conjunto, han perdido el equivalente a una capa de hielo de unos 21,3 metros de ancho.

La mayoría de glaciares también se están acortando. Varios glaciares pequeños en lugares como las Montañas Rocosas y los Andes han desaparecido. Los investigadores dicen que, incluso si las emisiones de gases de efecto invernadero se redujeran drásticamente y de inmediato, el calentamiento que ya existe es suficiente para que los glaciares de todo el mundo sigan reduciéndose.

Tuyuksu en Kazajistán se está derritiendo

Los glaciares son fuentes de agua cruciales para los seres humanos. Pero el calentamiento global está causando que los glaciares de todo el mundo se reduzcan cada año. Fotografía de Ben C. Solomon para el New York Times.

Estos grandes derretimientos globales contribuyen al aumento de los niveles del mar y afectan la producción hidroeléctrica. Provocan desastres como inundaciones rápidas y catastróficas con flujos de escombros. Alteran los ríos y los ecosistemas, y afectan a los organismos que los habitan.

Aquí en la cordillera Tian Shan, el impacto más grande posiblemente sea en el suministro de agua destinada a las personas y a la agricultura.

Mientras se derrite el Tuyuksu, los riachuelos se convierten en torrentes, cuyos flujos se unen y forman una corriente que se combina con las de otros glaciares que se derriten. Este agua desemboca hacia el río Pequeño Almaty, uno de los varios alimentados por glaciares que fluyen a través y alrededor de la ciudad kazaja. Esos ríos suministran buena parte del agua potable para los dos millones de habitantes de la región, así como el agua de riego para los campos de cultivos afuera de la ciudad.

Hasta ahora, de acuerdo con Shahgedanova, todavía no ha disminuido el flujo desde montaña arriba. Pero dijo que varios de sus modelos sugieren que eso está por cambiar “en los siguientes veinte años, más o menos”.

§

Además de medir la pérdida de hielo en el Tuyuksu, Shahgedanova y sus colegas estudian el agua en el Pequeño Almaty y otros ríos. No todo proviene del deshielo de los glaciares; una parte se origina en el derramamiento de la lluvia y en la nieve que se derrite, que algunos modelos climáticos predicen podrían aumentar en la región. Otras fuentes incluyen las zonas que se han descongelado del permafrost, así como enormes pilas de fragmentos rocosos y de hielo que dominan el paisaje debajo de muchos glaciares.

Los investigadores analizan pruebas de corrientes para determinar la mezcla de fuentes de agua, lo cual es importante para hacer proyecciones sobre el futuro de los ríos. En un inicio, el deshielo del glaciar puede aumentar el flujo de las corrientes, pero el glaciar después alcanza un punto crítico y el agua de deshielo disminuye.

medición de glaciares

Nikolay Kasatkin es un investigador del Instituto de Geografía de Kazajistán que estudia al glaciar Tuyuksu. Fotografía de Ben C. Solomon para el New York Times.

“En algún momento ya no pueden producir el agua que están proporcionando por ahora”, dijo Matthias Huss, investigador en el Instituto Federal Suizo de Tecnología en Zúrich. “Es muy importante que los gestores de aguas sepan cuándo se llega al punto máximo”.

Cuando el flujo desde el Tuyuksu disminuya, eso tendrá también un efecto en otros glaciares de Asia central e incluso más al sur, porque el agua de esos glaciares alimenta las grandes cuencas de ríos como el Indo, en Pakistán; el Ganges y el Brahmaputra, en India; los chinos Amarillo y Yangtsé, así como el Mekong en su paso por el sudeste asiático.

Arthur Lutz, hidrólogo de la consultora Future Water, dijo que la reducción se resentirá con mayor rapidez en ciertos ríos como el Indo, pero que todos se verán afectados por la menor cantidad de agua glacial para 2050.

En las montañas de Kazajistán, el declive comenzaría antes. Gran parte del agua del Tuyuksu y otros glaciares llega a las llanuras del norte de Almaty, donde se usa para el riego de cultivos. Cuando los flujos de estos ríos comiencen a disminuir, los campesinos de la región podrían enfrentar una crisis.

La mayoría de los sistemas de riego en la región datan de la era soviética. Son viejos, están desgastados y resultan poco eficaces: muchos canales y zanjas están cubiertos de tierra, no de concreto, por lo que el agua se filtra.

ríos que nacen de glaciares

Muchos de los canales de Kazajistán, como este en Almatý, están rodeados de tierra y no de concreto lo que hace que el agua se filtre. En este país el manejo de agua no es adecuado. El pequeño Almaty y otros ríos alimentados por glaciares rodean diferentes partes de la ciudad. Estos proveen parte del agua para tomar y para regar los campos de maíz y de otros cultivos fuera de la ciudad. Fotografía de Ben C. Solomon para el New York Times.

Además, el agua no es gestionada apropiadamente. En la actualidad, la mayoría de los campesinos toman toda el agua que necesitan sin que haya un sistema para medir cuánta usan. No hay muchos incentivos, ni dinero, para instalar mejoras como el riego por goteo, que ahorraría agua y mejoraría la productividad.

Administrar el agua de manera más eficaz es justamente lo que Kazajistán necesita con el fin de prepararse para los días en que el flujo de los ríos alimentados por los glaciares comience a disminuir.

“Es una cuestión de cómo usas el agua que sí hay aún”, dijo Huss, el experto de Zúrich. “Y la sociedad es la que dicta cómo se usa”.


©The New York Times 2019