La Organización de las Naciones Unidas (ONU) dice que el cambio climático es el mayor desafío de nuestro tiempo. Si no se toman medidas drásticas pronto, dice la organización, las consecuencias pueden ser devastadoras y nos afectarán a todos. 

Según la Convención del Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático (CMNUCC), el cambio climático es una alteración del clima a lo largo del tiempo debido —directa o indirectamente— a las actividades humanas. Carolina Zambrano, líder de justicia climática de la organización Hivos, dice que a veces el concepto de cambio climático puede parecer muy técnico y complejo, pero que en realidad es más sencillo de lo que la gente cree. 

Zambrano explica que primero, hay que entender, qué son los gases de efecto invernadero. Estos son unos gases naturales que existen normalmente en la atmósfera y su función es atrapar una parte de la radiación solar. Los gases de efecto invernadero, dice Zambrano, hacen posible la vida en la Tierra. Sin gases de efecto invernadero que retengan parte de la radiación del sol, la temperatura del planeta sería de entre -13 y -18 grados centígrados. 

Entonces, los gases de efecto invernadero son naturalmente buenos. El problema, dice la bióloga, es que desde que empezó la revolución industrial, las actividades humanas han generado muchas más emisiones de gases efecto invernadero y esos se están acumulando en la atmósfera, y eso es lo que está calentado tanto el planeta. 

Las causas del cambio climático

Según los científicos, las causas más importantes que han contribuido a cambio climático son:

  • El incremento de la emisión de gases de efecto invernadero —porque están relacionados directamente con el aumento de la temperatura de la tierra.
  • La generación excesiva de residuos —porque cuando no se gestionan de manera adecuada, emiten metano, uno de los gases que más contribuye al cambio climático.
  • El aumento de la agricultura y ganadería (con prácticas no sostenibles) —porque emite gases de efecto invernadero como el metano y el óxido nitroso.
  • La deforestación —porque los árboles vivos absorben y almacenan dióxido de carbono.
  • El aumento del uso de combustibles fósiles (como el carbón, el petróleo y el gas) para generar electricidad y hacer funcionar la industria, los  automóviles y otras formas de transporte—porque emite dióxido de carbono, que representa dos tercios de todos los tipos de gases de efecto invernadero.

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La temperatura del planeta

Desde la Revolución Industrial —que aumentó el uso de hidrocarburos y la consecuente emisión de gases de efecto invernadero— la temperatura global ha aumentado 1,1 grados centígrados. A simple vista, este incremento parecería ser pequeño, pero no lo es. De hecho, para los expertos, es preocupante porque este incremento en la temperatura del planeta es inusual: la Tierra se está calentando a una velocidad nunca antes registrada. 

El informe de 2021 del Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC, por sus siglas en inglés) dice que el calentamiento global por el cambio climático está en “código rojo” — es decir, en situación crítica.  

Según el informe, el clima está cambiando en todo el planeta a una escala “sin precedentes”. Se espera que la temperatura global se eleve hasta alcanzar o superar los 1,5  grados Celsius en los próximos 20 años. Además, un estudio de la revista científica Proceedings of the National Academy of Sciences dice que el planeta podría ver un aumento de temperatura mayor en los próximos 50 años que en los últimos 6 mil

Los efectos de ese aumento, dice el IPCC, serán devastadores. 

En Ecuador, por ejemplo, el aumento de la temperatura ya se está sintiendo. La bióloga Carolina Zambrano dice que en Ecuador, solo entre 1960 y 2010, la temperatura había aumentado:

  • En la Sierra, 1,1 grados.
  • En la Costa, 0,6 grados.
  • En la Amazonía, 0,9 grados.
  • En Galápagos, 1,4 grados.

No hay datos actualizados, pero con el patrón de aumento, es probable que la temperatura en las cuatro regiones sea aún mayor ahora. El último informe de Comunicación Nacional sobre Cambio Climático de 2017 dice que si la tendencia actual se mantiene, el cambio que se espera en el país sería de aproximadamente un aumento de 2 grados centígrados hasta el final del siglo. Además, dice el informe, la Amazonía y Galápagos podrían presentar incrementos muy superiores.

Efectos del cambio climático

Los efectos del cambio climático en el planeta  ya se están viendo y no son alentadores. Algunos son, por ejemplo:

  • Incendios forestales masivos.
  • Fenómenos naturales (como huracanes) más fuertes.
  • Inundaciones. 
  • Sequías.
  • Veranos infernales.
  • Inviernos extremos.
  • Aumento del nivel del mar.
  • Escasez de agua.
  • Escasez de alimentos.

Además, el cambio climático obligará —y ya está obligando— a millones de personas a abandonar sus hogares para buscar refugio en un lugar donde haya alimentos y agua porque en sus tierras natales ya no hay. 

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Los efectos del cambio climático a veces parecen lejanos. Pero Ecuador ya los está viviendo. Carolina Zambrano, líder de justicia climática de la organización Hivos, dice que en el país uno de los efectos inmediatos del cambio climático es el derretimiento de los glaciares. Según datos del Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo (PNUD), desde mediados de la década de los 50, se ha perdido entre el 40 y 50% de la cobertura glaciar de los nevados ecuatorianos. 

La pérdida de los glaciares es grave. Zambrano explica que los glaciares en Ecuador son clave para el balance hídrico, es decir para que la cantidad de agua que sale de un ecosistema no sea mayor que la que entra o viceversa y se  mntenga un equilibrio de los recursos. Por ejemplo, dice la experta, el agua de Quito viene de los glaciares del Cotopaxi y del Antisana y los páramos que los rodean, entonces si no hay glaciares, no habrá suficiente agua para la ciudad. 

Otro efecto del cambio climático que ya está sucediendo y afectará al Ecuador es el aumento del nivel del mar. Zambrano dice que solo en América Latina se ha visto un aumento del nivel del mar entre 3,3 y3,6 milímetros por año, y esto va a causar, por ejemplo, más inundaciones y que algunas ciudades costeras —o parte de estas— desaparezcan. 

¿Qué hacer frente al cambio climático?

Los expertos coinciden en que no hay nada que hacer con algunos cambios del sistema climático. Sin embargo, se puede intentar limitar el aumento de la temperatura de la Tierra a 1,5 grados centígrados. Limitando la temperatura máxima, los cambios se desacelerarán. 

Pero no hay mucho tiempo. A la velocidad en que ha aumentado la temperatura en los últimos años, para que la temperatura de la Tierra no sobrepase esos 1,5 grados, es necesario que las personas dejemos definitivamente el uso de combustibles fósiles —hidrocarburos como el petróleo y el gas, además del carbón.

El objetivo de eso es lograr disminuir en al menos un 45 % las emisiones de gases de efecto invernadero —que son la mayor causa del cambio climático— hasta 2030 y eliminarlas por completo para el 2050.