Un deslizamiento de tierra en Los Ajos, una pequeña comunidad del cantón San Lorenzo, en la provincia costera de Esmeraldas, provocó que 8 personas se quedaran atrapadas. Gleen Arroyo, alcalde de San Lorenzo, dijo que se activó el grupo de rescate del Comité de Operaciones de Emergencias Cantonal para actuar frente al accidente minero. 

Producto del deslizamiento de 40 metros cúbicos de tierra, 8 personas quedaron enterradas, dice un boletín del Servicio de Gestión de Riesgos y Emergencias (SNGRE). Además, tres personas fueron rescatadas con vida. El 18 de noviembre por la tarde el SNGRE confirmó que tres personas murieron producto de la avalancha y otras dos estaban desaparecidas. Horas más tarde se confirmó que el número de muertos subió a 5. Son 4 adultos y un menor de edad. 

Alrededor de las tres de la tarde de hoy, 18 de noviembre de 2020, la Policía Nacional recibió la alerta del accidente. En su cuenta de Twitter, Rommel Salazar, Director General del Servicio de Gestión de Riesgos y Emergencias (SNGRE), dijo que el accidente fue en el sector Los Ajos, un lugar al que solo se ingresa caminando y que sería consecuencia de excavaciones en una mina ilegal de oro. 

El SNGRE dice que en el lugar del accidente se encontró una retroexcavadora con la que los mineros habrían han cavado un hueco de 70 metros de diámetro por 40 de profundidad. El sector de la excavación es un área de unas 10 hectáreas en las que, dice el Servicio de Gestión de Riesgos, hay afectación ambiental. 

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El cantón San Lorenzo pertenece a la provincia costera de Esmeraldas, según las proyecciones del Instituto Nacional de Estadística y Censos (INEC), en 2020, San Lorenzo tiene más de 62 mil habitantes. En San Lorenzo y Eloy Alfaro, otro cantón de Esmeraldas, se realizan actividades mineras ilegales e informales dice una tesis de la Universidad Técnica del Norte sobre las estrategias de regulación de actividades mineras en San Lorenzo y Eloy Alfaro. Esta actividad ha causado problemas sociales y ambientales por la falta de prácticas técnicas. 

La tesis dice que, hasta 2018, en los dos cantones había 63 frentes de explotación de minerales y la mayoría 47 están en  las parroquias, Tululbí, Santa Rita, Urbina en San Lorenzo La actividad minera ilegal es la que no se realiza con los permisos y requisitos legales y la minería informal es la que cumple características técnicas pero está en proceso de formalización para operar de forma legal. Estas actividades afectan el paisaje, contaminan el agua, dice la investigación de la Universidad Técnica del Norte. Las personas que trabajan en esas minas pueden ser familias o personas que se asocian para explotar el mineral. 

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Entre enero y abril de 2020, según la Agencia de Regulación y Control Minero (ARCOM), se decomisaron más de 92 mil kilogramos de “material mineralizado” —mayoritariamente relacionado al oro. El año anterior, el decomiso llegó a las 629 toneladas. Hasta octubre de de 2019, decía la misma ARCOM, había más de 180 personas detenidas por minería ilegal, que en el Ecuador se pena con prisión de entre cinco a siete años. Si se trata de minería artesanal, la pena varía entre uno y tres años.